A próxima pandemia global será tecnológica?


7 de julho Klaus Æ. Mogensen

Os patógenos digitais se comportam de maneira muito semelhante a suas contrapartes biológicas. Então, quão vulneráveis somos a uma epidemia global de vírus de computador?

Pandemias passadas e presentes foram todas de natureza biológica. Elas começaram a partir de um patógeno de doença, geralmente aquele que passou do contágio animal para o humano. A definição de livro didático de uma pandemia é “uma epidemia de doença que se espalha por uma grande região, por exemplo, vários continentes ou em todo o mundo, afetando um número substancial de pessoas”. 

No entanto, poderíamos imaginar uma pandemia que não fosse de natureza biológica? E se as pessoas afetadas não estivessem infectadas, mas sim afetadas por seus dispositivos tecnológicos sendo contaminados por um patógeno digital? Em outras palavras: em nosso mundo tecnologicamente interconectado, faz sentido falar sobre uma pandemia ocorrendo no mundo digital? 

Afinal, os vírus de computador são chamados de vírus porque se comportam de maneira muito semelhante a suas contrapartes biológicas, espalhando-se rapidamente de um hospedeiro para outro e passando de um problema local a regional e global em um período de tempo exponencial. 

Semelhante a como um vírus biológico deve sequestrar uma célula humana para se espalhar, um vírus de computador deve sequestrar uma informação – como um arquivo ou documento infectado. Uma pessoa infectada só pode viajar na velocidade de um avião, mas as informações infectadas podem viajar (quase) na velocidade da luz. Não há fronteiras na Internet, portanto, não há como instituir quarentenas nacionais. Consequentemente, as doenças em nossos sistemas digitais são menos facilmente contidas porque se espalham mais rápido do que podemos nos adaptar. 

Existem vários exemplos de infecções de computador que podem ser consideradas pandemias tecnológicas. Em 1998, cerca de 10% de todos os computadores conectados à Internet foram infectados por um software malicioso chamado ‘worm Morris’, que reduziu a velocidade dos computadores até a paralisação. Na época, havia apenas cerca de 60.000 desses computadores; hoje, uma taxa de infecção semelhante seria desastrosa. Cinco anos depois, em 2003, o ‘Blaster worm’ infectou milhões de computadores em todo o mundo e, em 2007, os hackers usaram o ‘Storm worm’ para assumir o controle de milhões de computadores e usá-los para espalhar spam e roubar identidades. 

Desde então, nossos computadores ficaram mais protegidos, mas também se tornaram muito mais complexos, com mais oportunidades de encontrar falhas exploráveis. Além disso, agora usamos todos os tipos de dispositivos conectados que podem não ser tão protegidos quanto nossos computadores. Em 2016, o botnet Mirai assumiu o controle de um número desconhecido, mas grande, de câmeras de vigilância e outros dispositivos IoT e os usou em ataques de negação de serviço que tornaram sites populares como GitHub, Twitter, Reddit, Netflix e Airbnb inacessíveis. 

Com o crescimento da Internet das Coisas e o surgimento de dispositivos portáteis conectados, espera-se que essas explorações de vulnerabilidades cresçam. Somando-se à vulnerabilidade, quase todos os computadores, tablets, smartphones e smartwatches do mundo funcionam em apenas três sistemas operacionais – Windows, MacOS e Android – o que significa que bilhões de dispositivos são suscetíveis a um ataque efetivo de um único dispositivo de malware. 

Também estamos usando cada vez mais a ‘nuvem’ para executar nosso software e armazenar nossos dados, com alguns provedores importantes dominando o mercado de serviços em nuvem – e se um grande provedor for atacado com sucesso, isso pode afetar seriamente centenas de milhões de usuários em todo o mundo, potencialmente levando à perda permanente de informações vitais e à destruição de projetos de desenvolvimento em andamento. 

Em um futuro próximo, a inteligência artificial pode ser treinada para direcionar e explorar vulnerabilidades em softwares e sistemas operacionais, encontrando falhas nas atualizações segundos após seu lançamento, mas esperando para explorá-las até que as atualizações tenham sido amplamente instaladas – tudo sem supervisão humana que poderia intervir e interromper ataques que podem causar danos muito mais graves do que o pretendido. 

Dados todos esses fatores, o evento futuro de uma grave pandemia tecnológica pode não ser uma questão de “se”, mas sim de “quando” e “quão grave”. No pior caso, todos os computadores do mundo podem ser bloqueados e todos os dados em dispositivos conectados à Internet destruídos, resultando em um colapso econômico massivo. Dispositivos médicos de relógios esportivos pessoais até tecnologia hospitalar avançada se tornariam inoperantes, resultando na perda de vidas para potencialmente milhões de pessoas. 

Carros automatizados, trens, aviões e drones ficariam fora de controle, matando inúmeras pessoas no processo. Tal evento também poderia disparar sistemas de defesa automatizados, lançando arsenais de mísseis nucleares que não podem ser interrompidos – sem possibilidade de alertar alvos em potencial ou lançar contra-medidas. 

Uma pandemia tecnológica dessa magnitude é possível, mas improvável. Assim como existem contingências globais no caso de uma pandemia mundial como a COVID-19, também existem medidas em vigor para prevenir a propagação de uma pandemia de computador. Mesmo assim, poderemos um dia ver um vírus de tecnologia que essas medidas não conseguem deter e para o qual, como o vírus é desenvolvido por uma máquina, é impossível encontrar um antídoto. 

Nesse caso, devemos estar preparados para viver em um mundo de baixa tecnologia por algum tempo.Uma defesa eficaz contra tal evento é usar dispositivos que não estão conectados à web para todos os fins vitais. Isso, no entanto, tornaria muitas tarefas de trabalho e lazer muito mais complicadas, tornando-se um preço pela proteção que a maioria de nós provavelmente não está disposta a pagar.

ESCRITO POR

Klaus Æ. Mogensen

Este artigo é um trecho do relatório recentemente publicado do Copenhagen Institute for Futures Studies “Pandemics: Existential risk and enablers of change”. Você pode ler o relatório completo aqui 

https://cifs.dk/news/pandemics-existential-risks-and-enablers-of-change/

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